عثر العلماء على بحيرة ضخمة من المياه السائلة على سطح المريخ

على مدار عقود، بحثنا عن الماء على سطح المريخ، ولم نعثر إلا على القليل جدًا، إما على شكل قطرات على السطح أو تم تجميدها كجليد. لكن اكتشافًا جديدًا لا يصدق قد يغير كل شيء.

وبحسب ما ورد في دورية ساينس العلمية، يقول الباحثون بقيادة الدكتور روبرتو أوروساي من المعهد الوطني للفيزياء الفلكية (INAF) في روما، إنهم وجدوا ذخيرة كبيرة من المياه تحت القطب الجنوبي للمريخ. كبيرة جدًا، في الواقع، أنها تبدو مشابهة لبحيرة تحت جليدية على الأرض – واحدة حيث يمكن أن تنشأ الحياة.

قال الدكتور أوروساي لقناة IFLScience: “من المحتمل أن يكون هذا هو الموطن الأول الذي نعرفه على سطح المريخ”. “هذا هو المكان الأول الذي يمكن أن تعيش فيه الكائنات الحية الدقيقة مثل تلك الموجودة اليوم على الأرض.”

تم العثور على الخزان الكبير للمياه بواسطة أداة رادار، رادار مارس المتقدم لجهد تحت سطح الأرض و Ionosphere Sounding (MARSIS)، على متن مركبة الفضاء Mars Express التابعة لوكالة الفضاء الأوروبية. استخدم الفريق البيانات التي جمعتها المركبة الفضائية من مايو 2012 إلى ديسمبر 2015.

وأظهرت البيانات أن 1.5 كيلومتر (0.9 ميل) تحت السطح، في منطقة تدعى Planum Australe، كان هناك مصدر للمياه السائلة التي تمتد حوالي 20 كيلومترًا (12 ميل). لا يعرف الفريق مدى عمق خزان المياه هذا، ولكن لاحظ أنه على الأقل أعمق من بضعة عشرات من السنتيمترات، وربما أكثر.

وقد تم الكشف عن ذلك بإرسال 29 مجموعة من نبضات الرادار تحت السطح، مع وجود انعكاسات تظهر إشارة رادار مماثلة تقريباً للإشارة من بحيرات المياه السائلة الموجودة أسفل جليد القارة القطبية الجنوبية وغرينلاند على الأرض، مما يشير إلى أنها سائلة بشدة.
ومع ذلك، فإن الطبيعة الدقيقة للمياه في الوقت الحالي غير واضحة.

“من الصعب جداً أن نقول ما الذي ننظر إليه بالفعل”، قالت الدكتورة أنيا دييز من المعهد القطبي النرويجي في ترومسو، النرويج، التي كتبت وجهة نظر مرافقة حول البحث، لـ IFLScience. “يمكن أن تكون طبقة رقيقة من الماء، طبقة كبيرة، أو ماء في الرواسب.”

وقال الفريق إنهم نظروا في بعض الاحتمالات الأخرى للإشارة، بما في ذلك طبقة من جليد ثنائي أكسيد الكربون أو جليد ماء ذو درجة حرارة منخفضة. لكنهم يرون أن هذا غير محتمل، لأنهم لا يتسببوا بانعكاسات قوية كما هو واضح في البيانات.

تتعقد خصائص هذا الماء المشتبه به من خلال الظروف التي توجد فيها. على الأرض، تصل البحيرات تحت الجليدية إلى درجات حرارة تبلغ حوالي -60 درجة مئوية (-76 درجة فهرنهايت). ولكن الضغط الشديد للجليد فوق ذلك يقلل من درجة انصهار المياه إلى النقطة التي توجد فيها كسائل في بحيرات المياه العذبة الكبيرة.

ولكن في ظل هذه المنطقة على سطح المريخ، يعتقد أن درجات الحرارة تنخفض إلى حوالي -68 درجة مئوية (-90 درجة فهرنهايت). من أجل أن تبقى المياه سائلة هنا، فمن المحتمل أن تكون مليئة بالأملاح مثل المغنيسيوم والكالسيوم والصوديوم، فضلا عن تشابهها مع البحيرات العذبة الموجودة تحت الجليد على الأرض. لدينا بعض البحيرات المالحة على الأرض، رغم ذلك.

“تحت الطبقة الجليدية في القطب الجنوبي، يمكن أن يكون الماء في نقطة الذوبان بسبب الجليد فوقه” قال الدكتور دييز. “على سطح المريخ، الأمر مختلف قليلاً، حيث من المتوقع أن تكون درجات الحرارة باردة جدًا تحت الجليد. يمكن أن يوجد الماء فقط لأنه مالح.”

تم حفر حفنة من البحيرات تحت الجليدية على الأرض، بما في ذلك بحيرة فوستوك في أنتاركتيكا. هذه المشاريع ليست سهلة ويمكن أن يستغرق الأمر سنوات لحفر أقل من عدة كيلومترات من الجليد. لكن المكسب العلمي ضخم – وفي كل مرة نتعمق فيها نجد الحياة.

في السابق على كوكب المريخ، وجدنا أدلة على وجود قطرات مياه على السطح، تعرف باسم الخط المائل المنحدر (RSL). هذه الميزات قصيرة العمر، ومع ذلك، مع الماء بسرعة تتبخر في بيئة الضغط المنخفض على سطح المريخ.

لطالما نُظر إلى أنه قد يكون هناك أجسام أكثر استقرارًا للسائل تحت السطح، كما هو موضح في هذا البحث. وإذا كان الأمر كذلك، فهو يوفر موطنًا جديدًا مثيرًا للميكروبات في الماضي أو الحاضر على سطح المريخ.

“من المهم جداً معرفة ما إذا كان هذا [الخزان] أمرًا فريدًا”، قال الدكتور أوروسي. “إذا كانت إقليمية وليست محلية، فيمكنك الحصول على نظام كامل من البحيرات تحت الجليدية مماثل لما تراه على الأرض. سيكون لديك طرق للكائنات الحية، إذا وجدت، أن يكون لديها بيئة أكبر بكثير وربما تتحرك.”

للإجابة على هذا السؤال، يأمل الفريق في استخدام المزيد من البيانات من مارس اكسبرس في السنوات القادمة. ومع ذلك، فالمركبة الفضائية تتقدم في السن، وينفد وقودها، لذا فالوقت هو الجوهر.

قد يكون الوصول إلى مصادر المياه السائلة هذه في المستقبل أمرًا صعبًا أيضًا. تتطلب عمليات الحفر على الأرض آليات معقدة، وهو شيءٌ ليس لدينا على سطح المريخ. سوف تكون المركبة الأوروبية ExoMars القادمة في عام 2020 قادرة على حفر حوالي 2 متر (6.6 قدم) تحت سطح الأرض، ولكن ذلك قد لا يكون كافياً للاقتران بالمستودعات المائية تحت السطحية مثل هذه.

لا تزال هناك أسئلة دون إجابة حول هذا الكشف عن الماء السائل. ليس من الواضح ما إذا كان جسمًا كبيرًا، أو ببساطة مياه تتسرب بين الصخور. لكن ما يشير إليه هو أن الماء السائل موجود تحت سطح المريخ.

على الأرض، تعني المياه السائلة دائمًا الحياة. إلى جانب الاكتشاف الحديث للبناءات الأساسية للحياة على المريخ، وإمكانية وجود بيئة أكثر ملائمة للسكن، فإن الأدلة تدل على أن الكوكب الأحمر قد لا يكون ميتا بعد كل شيء.

“من المحتمل أن هذا هو ما نود وصفه بأنه موطن”، قال الدكتور أروسي. “لديها على الأقل بعض الظروف التي قد تحتاجها الكائنات الحية الدقيقة الأرضية للبقاء على قيد الحياة.”

ترجمة: زيد عبدالله

المصادر: 1