إكتشاف هذه الطفلة يعيد كتابة تاريخ ملايين السنين من الحياة البحرية

عندما كان أطفال البروفيسور كين ماكنمارا صغارًا، أخذهم في رحلة الصيد الأحفوري. في إحدى الرحلات، اكتشفت ابنة ماكنمارا التي كانت في ذلك الوقت في الرابعة من العمر شيئًا ما جعلته يقول “لم يكن من المفترض أن تكون هنا”. لقد استغرق الأمر 30 عامًا تقريبًا، لكن اكتشافها أدى إلى نقض ورقة علمية كثيرًا ما كنا نظن أننا نعرف الكثير حول زنابق البحر، والتي كانت في السابق سمة مسيطرة للنظام البيئي البحري.

بالنسبة إلى ما يشبه 500 مليون عام، سيطرت الزنبقيات على النظم البيئية البحرية الضحلة. ومع ذلك، في الوقت الذي سادت فيه الديناصورات على الأرض، دخلت مجموعة متزايدة من الحيوانات المفترسة البحرية موطنها.

والزنبقيات وشوكيات الجلد جنبا إلى جنب مع نجوم البحر وقنافذ البحر، وكان لها سيقان بدلا من العوم الحر. انها مغذيات تصفية مع القليل من الحماية (على عكس قنافذ البحر) واختفت إلى حدٍ كبير من المياه الضحلة في الوقت الذي فقدت فيه الديناصورات هيمنتها. تراجعهم إلى أعماق مسبقة هي جزء من ثورة الحياة البحرية.

على الأقل اعتقدنا ذلك حتى جاء ماكنمارا، وهو أخصائي في علم الحفريات بجامعة كامبريدج، أخذ أولاده في رحلة ميدانية إلى مقلع ألباني على الساحل الجنوبي لأستراليا الغربية. وقال لـ IFLScience: “الأطفال رائعون”. “إنهم عمالة حرة، ولديهم بصر كبير وقريب من الأرض”.

ومهما كانت قوانين عمالة الأطفال يمكن أن تقول عن مثل هذه الأشياء، فقد نجحت، حيث كشفت ابنة ماكنمارا عن حفرية كرينويد من موقع من المياه الضحلة على ما يبدوبعد عشرات ملايين السنين، كان يُعتقد أنه تم التخلي عنها.

وقد أدى هذا الاكتشاف إلى بحث أوسع نطاقاً، يتضمن التعرف على مئات من أحافير زنبق البحر بالقرب من إكسماوث في شمال غرب أستراليا الغربية، مما يشير إلى ازدهار الكرينويد في المياه الأسترالية الضحلة بعد 33 مليون سنة. بالتعاون مع الدكتور روان ويتل من المسح البريطاني في أنتاركتيكا، نشر ماكنمارا الآن ورقة في بيولوجيا الاتصالات تكشف عن وجود الكرينويد في المياه الضحلة لعشرات الملايين من السنين عبر جزء كبير من نصف الكرة الجنوبي بعد انسحابهم الكبير في الشمال، مما يجعل هذا مسألة أكثر أهمية من الشذوذ المحلي. ابنة ماكنمارا لا تحصل على ائتمان رسمي، لكنه يؤكد لنا أنه سيتم تسمية نوع ما باسمها في ورقة قادمة.

يبدو أن شمال غرب أستراليا كان ذا أهمية خاصة في بقاء زنابق البحر البحري الضحلة، مع انتشار الأنواع من هناك على تيارات المحيط. حتى أن مكنمارا يعتقد أن تشتيت زنبق البحر يمكن أن يتتبع تاريخ تيارات نصف الكرة الجنوبي.

اعترف ماكنمارا بأن السبب الذي يجعل الجداول الزمنية بين نصفي الكرة الأرضية مختلفة إلى حدٍ كبير. “كنا نظن أنه قد يكون هناك غياب للحيوانات المفترسة، لكننا وجدنا قنافذ البحر في بعض نفس الودائع،” قال. ومهما كان التفسير، فإن قصة زنبق البحر هي “أكثر تعقيدًا مما كنا نعتقد في البداية، وهذا يجعل الأمر أكثر إثارة للاهتمام”.

ترجمة: حسام عبدالله

المصادر: 1